CAPITOLUL 59

Otrăvuri – Partea a patra

 

Wei Wuxian a simțit că inima îi tresare: Ne-a văzut? Să fugim acum? Sau nu ne-a văzut?

Dintr-o dată, o voce subțire și plângăcioasă se auzi de peste zid. Printre zgomotul pașilor, un bărbat a vorbit cu o voce blândă: „Nu plânge. Fața ta este toată mânjită.”

Această voce le era cunoscută atât lui Jiang Cheng, cât și lui Wei Wuxian – era Wen Chao!

La scurt timp după aceea, Wang Ling Jiao a adulmecat: „Oare nu o să mă mai placi dacă fața mea va fi toată mânjită?”

Wen Chao, „Cum se poate așa ceva? Nu contează cum arată Jiao Jiao, îmi va plăcea de ea.”

Wang Ling Jiao a vorbit cu emoție: „Sunt atât de, atât de speriată… Astăzi chiar… am fost atât de aproape de a crede cu adevărat că voi fi ucisă de scorpia aia și că nu voi mai apuca să te văd vreodată… Tânăr maestru Wen… eu…”.

Wen Chao părea că a îmbrățișat-o, consolând-o: „Nu mai vorbi, Jiao Jiao. E în regulă acum. Ce bine că Wen Zhu Liu te-a protejat!”

Wang Ling Jiao s-a plâns: „Încă mai vorbești de el?! Wen Zhu Liu, îl urăsc. Dacă nu ar fi sosit atât de târziu astăzi, nu aș fi suferit atât de mult deloc. Chiar și acum încă mă doare fața atât, atât de tare…”

Era clar că ea fusese cea care îi ordonase lui Wen Zhu Liu să nu se afișeze în fața ochilor ei și din cauza asta fusese bătută. Acum, însă, ea răsturna din nou problema. Lui Wen Chao îi plăcea să o asculte cum se plângea într-un mod atât de jalnic: „Nu va durea. Lasă-mă să o ating… Nu-ți place cât de lent a fost, dar nu trebuie să îi sfidezi limitele. Nivelul său de cultivare este foarte ridicat. Tatăl meu a spus de multe ori că este un talent rar. Sper că îl pot folosi încă câțiva ani.”

Wang Ling Jiao nu era convinsă: „Și ce dacă… Și ce dacă e un talent? Sunt atât de mulți cultivatori renumiți, atât de multe talente sub conducerea liderului de sectă Wen, cel puțin mii. Ce s-ar putea întâmpla dacă el dispare?”

Îi dădea de înțeles lui Wen Chao că trebuie să-l pedepsească pe Wen Zhu Liu pentru ca ea să se simtă mai bine. Wen Chao a chicotit. În ciuda cât de mult o prețuia pe Wang Ling Jiao, nu era până la punctul în care și-ar pedepsi garda personală de dragul unei femei. La urma urmei, Wen Zhu Liu a oprit multe tentative de asasinat pentru el. Nici el nu a vorbit prea mult. Cu buzele atât de strânse, cu siguranță nu și-ar fi trădat tatăl, ceea ce însemna că în mod sigur nu l-ar fi trădat pe el. Un gardian puternic, dar loial ca acesta era cu adevărat rar.

Văzând că nu părea prea îngrijorat, Wang Ling Jiao a adăugat: „Uită-te la el. Este în mod clar doar un simplu subordonat sub comanda ta, dar este atât de arogant. Pe atunci, am vrut să-i dau o palmă peste față acelei scorpii de Yu, iar el nici măcar nu m-a lăsat. Este deja moartă – este doar un cadavru! Se uită de sus la mine, deci înseamnă că se uită și la tine, nu-i așa?”

Jiang Cheng nu s-a putut agăța cum trebuie de perete, așa că a alunecat în jos. Wei Wuxian l-a apucat rapid de reverul de la spate.

Amândoi aveau ochii plini de lacrimi. Lacrimile se rostogoleau de-a lungul obrajilor lor, stropindu-se pe dosul mâinilor și, în cele din urmă, pe pământ.

Wei Wuxian și-a amintit că în această dimineață, când Jiang Feng Mian a plecat, a avut o ceartă cu doamna Yu. Ultimele cuvinte care au fost schimbate între ei nu au fost nimic drăguț sau blând. S-a întrebat dacă s-ar putea uita unul la celălalt pentru ultima oară, dacă Jiang Feng Mian a avut șansa de a-i mai spune doamnei Yu încă o frază.

Lui Wen Chao nu i-a păsat de această chestiune: „Așa este personalitatea lui, destul de ciudată. A fost ceva de genul „moartea în locul umilinței”. El a fost cel care a ucis-o, așa că ce rost avea să vorbească despre astfel de lucruri?”

Wang Ling Jiao a fost de acord: „Așa este. Ce ipocrizie!”

Lui Wen Chao îi plăcea să o audă că este de acord cu el. A râs. Wang Ling Jiao a jubilat: „Târfa aia de Yu o merita. Pe vremuri, l-a forțat pe bărbat să se căsătorească cu ea cu puterea sectei ei. Și în final? Ce rost a avut căsătoria lor? El tot nu o plăcea. A fost o soție abandonată timp de peste zece ani, cu toată lumea râzând de ea pe la spate. Chiar și atunci nu a știut să se stăpânească și a continuat să fie atât de arogantă. Cum s-a terminat în cele din urmă a fost într-adevăr karma.”

Wen Chao, „Serios? Aspectul ei nu este prea rău. De ce nu i-a plăcut lui Jiang Feng Mian?”

După cunoştinţele lui, atâta timp cât o femeie arăta bine, nu exista niciun motiv pentru ca un bărbat să nu o placă. Cele care trebuiau să fie date la o parte erau fie femeile care arătau mediocru, fie femeile cu care nu-l lăsau în patul lor. Wang Ling Jiao a răspuns: „Este într-adevăr destul de evident dacă te gândești la asta. Cățeaua de Yu a fost atât de agresivă. Era în mod clar o femeie și totuși și-a fluturat biciul și i-a pălmuiește pe ceilalți tot timpul. Nu avea niciun fel de maniere. Jiang Feng Mian a fost împovărat atât de mult chiar și după ce s-a căsătorit cu ea. A fost cel mai ghinionist bărbat din toate timpurile.”

Wen Chao, „Așa este! Femeile, toate ar trebui să fie ca Jiao Jiao a mea, ascultătoare și blânde, să nu le pese decât de mine.”

Wang Ling Jiao a chicotit. Auzind astfel de cuvinte insuportabil de vulgare, Wei Wuxian s-a simțit deopotrivă dezolat și înfuriat, întregul său corp tremurând. Se temea că Jiang Cheng va izbucni, dar poate din cauza durerii extreme, stătea atât de nemișcat încât părea că a leșinat. Wang Ling Jiao a vorbit încet: „Bineînțeles că nu-mi pasă de nimeni altcineva în afară de tine… De cine altcineva ar putea să-mi pese?”

Dintr-o dată, o altă voce a dat buzna: „Tânăr maestru Wen! Toate casele au fost deja percheziționate. Au fost numărate peste două mii patru sute de comori. Sunt clasificate în acest moment.”

Acelea aparțineau Lotus Pier, acelea aparțineau Sectei Jiang!

Wen Chao a râs: „Bravo, bravo, bravo! Într-un asemenea moment, ar trebui să ţinem o mare sărbătoare. În seara asta, ce-ar fi să organizăm un banchet aici? Folosiți totul la maxim!”

Wang Ling Jiao a vorbit cu o voce tandră: „Tânăr maestru Wen, felicitări pentru că te-ai mutat la Lotus Pier.”

Wen Chao, „Ce Lotus Pier? Schimbați-i numele. Dărâmați toate ușile sculptate cu stema lotusului cu nouă petale și înlocuiți-le cu cele cu stema soarelui Sectei Qishan Wen! Jiao Jiao, vino să dansezi pentru mine cel mai bun cântec al tău!”

Wei Wuxian și Jiang Cheng nu mai puteau să asculte asta. S-au răsucit înapoi pe perete. Scăpând, au ieșit clătinându-se din Lotus Pier. Chiar și după ce au alergat mult timp, râsetele mulțimii de pe terenul de antrenament tot nu au putut fi șterse. Vocea cochetă a unei femei a cântat veselă deasupra Lotus Pier. Ca o lamă îmbibată în otravă, le tăia urechile și inimile din nou și din nou și din nou.

Alergaseră mai bine de o milă înainte ca Jiang Cheng să se oprească brusc.

Wei Wuxian s-a oprit și el. Când Jiang Cheng s-a întors, Wei Wuxian l-a apucat: „Jiang Cheng, ce faci?! Nu te întoarce acolo!”

Jiang Cheng și-a scuturat mâna: „Să nu mă întorc acolo?! Vorbești serios? Îmi spui să nu mă întorc acolo? Trupurile părinților mei sunt încă în Lotus Pier – aș putea să plec așa, pur și simplu? Unde aș putea să mă duc dacă nu mă întorc?!”

Strânsoarea lui Wei Wuxian s-a înteţit: „Ce ai putea face dacă te-ai întoarce acum? I-au ucis deja pe unchiul Jiang și pe doamna Yu. Tot ceea ce te așteaptă este moartea!”

Jiang Cheng a strigat: „Moartea să fie, atunci! Dacă ți-e frică de moarte, atunci dispari – nu-mi bloca drumul!”

Wei Wuxian s-a năpustit asupra lui: „Răzbunarea nu este niciodată prea târzie. Trebuie să aducem cadavrele înapoi, dar nu acum!”

Jiang Cheng s-a ferit în lateral înainte de a ataca: „Cum adică nu înseamnă acum? M-am săturat de tine – dispari chiar acum!”

Wei Wuxian a strigat: „Unchiul Jiang și doamna Yu mi-au spus să am grijă de tine, să fii bine!”

„Taci din gură!” Jiang Cheng l-a împins tare, răcnind: „De ce?!”

Wei Wuxian a fost împins în tufișuri. Jiang Cheng s-a aruncat peste el. L-a apucat de guler pe Wei Wuxian și a tremurat: „De ce?! De ce?! Doar de ce?! Ești fericit?! Ești mulțumit?!”

A strâns gâtul lui Wei Wuxian, cu ochii injectați în sânge: „De ce l-ai salvat pe Lan Wangji?!”

Sub efectul durerii și al furiei, Jiang Cheng își pierduse mințile. Nu mai putea controla deloc forța pe care o folosea. Wei Wuxian l-a tras de încheietura mâinii: „Jiang Cheng…”

Ținându-l la pământ, Jiang Cheng a continuat să răcnească: „De ce l-ai salvat pe Lan Wangji?! De ce a trebuit să vorbești?! De câte ori ți-am spus să nu stârnești probleme! Să nu lovești! Chiar vrei atât de mult să faci pe eroul?! Ai văzut ce s-a întâmplat când ai jucat rolul de erou?! Ce?! Ești fericit acum?!”

„Lan Wangji și Jin Zi Xuan și acei oameni pot să moară pur și simplu! Lasă-i să moară! Ce legătură are moartea lor cu noi?! Ce legătură au cu secta noastră?! De ce a trebuit să se întâmple asta?! De ce?!”

„Muriţi, muriţi, muriţi! Toată lumea!!!”

Fața lui Wei Wuxian se înroșise. A strigat: „Jiang Cheng!!!”

Mâna din jurul gâtului său s-a slăbit brusc.

Jiang Cheng l-a privit încruntat. Lacrimile i s-au rostogolit pe obraji. Din adâncul gâtului său a lăsat să iasă un strigăt de muribund, un plâns dureros.

Vorbea printre lacrimi: „… Îmi vreau părinții, părinții mei…”

Îl întreba pe Wei Wuxian de tatăl și de mama sa. Cu toate acestea, indiferent pe cine ar fi rugat, nu i-ar fi putut avea din nou înapoi.

Wei Wuxian plângea și el. Cei doi stăteau prăbușiți în mijlocul tufelor de iarbă, privindu-se unul pe celălalt cum plâng.

În inima sa, Jiang Cheng știa clar că în peștera Xuanwu a Măcelului de pe Muntele Dusk-Creek, chiar dacă Wei Wuxian nu l-ar fi salvat pe Lan Wangji, Secta Wen ar fi găsit un motiv să vină mai devreme sau mai târziu. Dar el a simțit întotdeauna că, dacă toată chestia cu Wei Wuxian nu s-ar fi întâmplat, poate că nu ar fi fost atât de curând, poate că ar fi existat o cale de a schimba lucrurile.

Acest gând chinuitor i-a umplut inima de ură și de mânie. Neputând fi lăsate să iasă, i-au tăiat măruntaiele.

Când ziua a început să se lumineze, Jiang Cheng aproape că amorțise.

De-a lungul nopții, reușise cumva să doarmă de câteva ori. Primul motiv a fost că, fiind prea obosit de la plâns, nu se putuse abține să nu leșine. Al doilea motiv a fost că încă mai avea speranța că ar putea fi vorba de un coșmar. Abia aștepta să se trezească după ce se odihnea și să deschidă ochii pentru a se trezi în camera sa din Lotus Pier. Tatăl său să-şi șteargă sabia în sala principală. Mama lui ar fi fost din nou furioasă și s-ar fi plâns, certându-l pe Wei Wuxian care îi făcea cu ochiul într-un mod amuzant. Sora lui ar fi fost în bucătărie, gândindu-se la ce să pregătească astăzi. Shidi al lui ar fi refuzat să își facă lecțiile de dimineață așa cum trebuie și ar fi sărit de colo-colo.

Nu să se trezească într-un tufiș de buruieni cu capul aproape explodându-i, după ce a trecut o noapte întreagă de vânt rece, și să descopere că era în continuare ghemuit în spatele unui deal mic și sterp.

Primul care s-a mișcat a fost Wei Wuxian.

Cu mâinile pe picioare, a reușit să se ridice. A vorbit cu o voce răgușită: „Să mergem.”

Jiang Cheng nu s-a mișcat deloc. Wei Wuxian a tras de el și a repetat: „Să mergem.”

Jiang Cheng, „… Să mergem unde?”

Având gâtul uscat. Wei Wuxian a răspuns: „La Secta Meishan Yu. Pentru a o găsi pe Shijie.”

Jiang Cheng i-a făcut semn cu mâna să se îndepărteze. Câteva clipe mai târziu, s-a așezat în sfârșit singur și s-a ridicat încet.

Cei doi au pornit în direcția Meishan. Au mers pe jos.

Pe drum, amândoi și-au adunat toată energia pe care o mai aveau. Pașii lor erau grei, de parcă ar fi cărat cu ei mii de kilograme.

Capul lui Jiang Cheng fusese mereu plecat. Îmbrățișându-și mâna dreaptă, a apăsat Zidian pe pieptul său, acolo unde se afla inima sa, simțind mereu și mereu singura rămășiță a familiei sale care mai rămăsese. De asemenea, se uitase adesea înapoi spre locul unde se afla Lotus Pier, privind la ceea ce fusese casa lui și care acum devenise un bârlog al demonilor. Din nou și din nou, era ca și cum nu s-ar fi săturat niciodată, ca și cum nu și-ar fi pierdut niciodată acea ultimă scânteie de speranță. Cu toate acestea, nici lacrimile din ochii lui nu puteau fi stăpânite.

Fugiseră în grabă, fără să ia cu ei mâncare. Din ziua precedentă și până astăzi, folosiseră, de asemenea, destul de multă energie. După ce au mers o jumătate de zi, amândoi au început să se simtă amețiți. Au părăsit câmpurile pustii și au intrat într-un mic oraș. Wei Wuxian s-a uitat la Jiang Cheng. Văzând cât de oboist era, nedorind să se miște părea, a vorbit: „Poți să te așezi. Eu mă duc să găsesc ceva de mâncare.”

Jiang Cheng nici nu i-a răspuns, nici nu a dat din cap. Pe drumul până aici, îi spusese doar câteva cuvinte lui Wei Wuxian.

Wei Wuxian i-a spus de mai multe ori să nu se miște înainte de a pleca în cele din urmă. De multe ori își ascunsese banii de rezervă în colțurile hainelor, iar acum îi deveniseră de folos – măcar avea bani pentru a cumpăra lucruri. Plimbându-se, a cumpărat o grămadă de alimente, mai ales uscate, pe care să le mănânce pe drum. În mai puțin de treizeci de minute, s-a întors rapid în locul în care se despărțiseră.

Cu toate acestea, Jiang Cheng dispăruse.

Ținând în mâini chifle aburinde, pâini plate și fructe, Wei Wuxian a simțit că inima îi bate mai tare. S-a forțat să se calmeze. Chiar și după ce a căutat pe străzile învecinate, tot nu l-a văzut pe Jiang Cheng. În cele din urmă a început să intre în panică. Apucând un cizmar de pe margine, a întrebat: „Domnule, aici stătea un tânăr maestru cam de aceeași vârstă cu mine. Ați văzut unde s-a dus?”

Cizmarul a lins capătul gros al unei ațe: „Cel care era cu tine?”

Wei Wuxian, „Da!”

Cizmarul: „Eram în mijlocul a ceva, așa că nu prea am văzut. Dar el a continuat să se distanțeze, uitându-se la oamenii de pe stradă. Apoi, când m-am uitat din nou spre locul unde era, a dispărut brusc. Poate că a plecat.”

Wei Wuxian a murmurat: „… A plecat… A plecat…”

Probabil că a plecat la Lotus Pier să fure cadavrele!

Ca și cum ar fi înnebunit, Wei Wuxian a sprintat imediat spre direcția din care veniseră. Ținea în mâini mâncarea pe care tocmai o cumpărase, greutatea lor încetinindu-l. După un timp, le-a lăsat în urma lui. Totuși, după ce a alergat o anumită distanță, a început să se simtă leșinat și slăbit, pe lângă faptul că era foarte panicat. Când picioarele i-au cedat, s-a prăbușit pe pământ.

În timp ce se prăbușea, fața lui s-a lovit de pământ. Putea simți gustul pământului în gură.

Un amestec copleșitor de ură și neputință s-a ridicat din pieptul lui Wei Wuxian. Și-a trântit cu putere pumnul pe pământ și a strigat înainte de a se târî în cele din urmă. S-a întors și a fugit în direcția opusă. După ce a luat una dintre chiflele aburite pe care le scăpase, a șters-o de haine înainte de a o înghiți în doar câteva îmbucături. A mestecat ca și cum ar fi sfâșiat carnea cu dinții. În timp ce înghițea, a simțit că i se face un nod în gât, creându-i o durere surdă. A mai adunat câteva și le-a îndesat în interiorul reverului. Ținând una în mână, a mâncat în timp ce alerga, sperând că îl va opri pe Jiang Cheng la jumătatea drumului.

Cu toate acestea, chiar și până să ajungă la Lotus Pier, când luna și stelele străluceau pe cerul nopții, tot nu l-a zărit pe Jiang Cheng de-a lungul călătoriei sale.

Wei Wuxian a privit de la distanță Lotus Pier luminat. Cu mâinile pe genunchi, gâfâia fără oprire. Gustul sângelui îi urca în piept și în gât, cel care apărea după o perioadă îndelungată de alergare. Cu gura plină de gustul ruginit, a simțit cum vederea i se înnegrește.

S-a gândit în sinea lui: De ce nu l-am ajuns din urmă pe Jiang Cheng? Chiar și după ce am mâncat, asta a fost cea mai rapidă cursă pe care am putut-o face. El era mai obosit decât mine și trece prin ceva mai rău. Cum ar fi putut să alerge mai repede decât mine? Chiar s-a întors la Lotus Pier? Dar dacă nu s-a întors aici, unde s-ar fi dus? Să se ducă la Meishan singur, fără mine?

După o vreme de odihnă, a decis totuși să meargă mai întâi la Lotus Pier pentru a confirma. Mergând de-a lungul șirului de ziduri, o voce a răsunat în inima lui Wei Wuxian, rugându-se cu ceea ce era aproape de disperare: De data aceasta, te rog să nu lași pe nimeni să vorbească despre cadavrul lui Jiang Cheng pe terenul de antrenament. Altfel, altfel, altfel voi…

Sau ce?

Altfel, ce ar putea face?

Nu a putut face nimic. Era neputincios. Lotus Pier fusese distrus, atât Jiang Feng Mian, cât și doamna Yu dispăruseră, iar Jiang Cheng dispăruse și el. El era singurul rămas, singur, fără nici măcar o sabie în mâini. Nu știa nimic, nu putea face nimic!

Pentru prima dată, a descoperit cât de mică era puterea sa. În fața a ceva atât de mare precum Secta Qishan Wen, era la fel ca o mantie care încearcă să oprească un car.

Ochii lui Wei Wuxian se simțeau atât de calzi încât era pe punctul de a lăcrima din nou. S-a întors după colț când, deodată, o umbră îmbrăcată în haina soarelui și flacără a înaintat spre el.

Cu viteza luminii, Wei Wuxian a pus persoana la pământ.

Mâna sa stângă a blocat ambele mâini ale persoanei, în timp ce dreapta s-a blocat în jurul gâtului acesteia. Coborându-și vocea, a amenințat cu cel mai nemilos ton pe care îl putea folosi: „Nu face niciun zgomot! Altfel îți rup gâtul imediat!”

Ținută ferm de el, persoana s-a grăbit: „Tânăr maestru Wei, eu sunt!”

Era vocea unui băiat. Auzind asta, prima reacție a lui Wei Wuxian a fost: Poate că este unul dintre oamenii pe care îi cunosc, care poartă hainele Sectei Wen pentru a spiona printre ei?

Dar vocea era complet necunoscută. A respins imediat gândul și strângerea lui s-a înăsprit: „Nu face trucuri!”

Băiatul: „Eu… eu nu fac nici un truc. Tânăr maestru Wei, poți să te uiți la fața mea.”

Wei Wuxian, să mă uit la fața lui? Poate că a ascuns ceva în gură și e pregătit să scuipe?

Ținându-și garda sus, a întors fața persoanei. Trăsăturile băiatului erau delicate. O frumusețe tinerească îl înconjura. Acesta era tânărul maestru al Sectei Qishan Wen, pe care îl văzuseră ieri când au tras cu ochiul.

Wei Wuxian era indiferent, nu-l cunosc.

A întors fața băiatului și a continuat să-l țină de gât, ordonând cu voce joasă: „Cine ești?!”

Băiatul părea un pic dezamăgit: „Eu… sunt Wen Ning.”

Wei Wuxian s-a încruntat: „Cine este Wen Ning?”

În tăcere, însă, se gândea: Cui îi pasă cine este? Nu contează ce, e cineva cu un grad. Cu el în mâinile mele, poate că aș putea face un schimb!

Wen Ning a vorbit încet: „Eu… Cu câțiva ani în urmă, în timpul Conferinței de discuții de la Qishan, eu… eu… trăgeam săgeți…”

Auzind cât de lent era, nerăbdarea l-a năpădit pe Wei Wuxian. El a răbufnit: „Tu ce?! Ești cumva bâlbâit?!”

Wen Ning era atât de speriat încât a tresărit în strânsoarea lui Wei Wuxian, de parcă ar fi vrut să se rostogolească într-o minge cu mâinile în jurul capului. A șoptit: „Da… Da.”

Wei Wuxian, „…”

Văzând cât era de timid, de jalnic, dar și de bâlbâit, Wei Wuxian părea că și-a amintit în sfârșit ceva, Conferința de discuții de la Qishan, cu doi ani în urmă… Conferința de discuții… Tragerea cu săgeți… Ah, chiar a existat cineva ca el!

Wei Wuxian l-a chestionat: „Tu ești acel… Wen… Wen ceva, cel care este destul de bun la tir cu arcul?”

Wen Ning a dat repede din cap, radiind: „S-sunt eu! Ieri… te-am văzut pe tine, Tânăr Maestru Wei, împreună cu Tânărul Maestru Jiang, așa că m-am gândit că s-ar putea să te fi întors din nou…”

Wei Wuxian, „M-ai văzut ieri?”

Wen Ning, „Da.”

Wei Wuxian: „M-ai văzut, dar nu ai spus nimănui?”

Wen Ning: „Nu aş face asta! Nu voi spune nimănui!”

Aceasta a fost o propoziție rară în care nu s-a bâlbâit. În plus, tonul său era atât de hotărât încât părea că depune un jurământ. Wei Wuxian se afla între șoc și îndoială. Wen Ning a adăugat: „Tânăr maestru Wei, ești aici pentru a-l găsi pe tânărul maestru Jiang, nu-i așa?”

Wei Wuxian, „Jiang Cheng este înăuntru?!”

Wen Ning a răspuns ascultător: „El este…”

Auzind asta, mintea lui Wei Wuxian s-a învârtit rapid: Din moment ce Jiang Cheng este înăuntru, se pare că va trebui să intru în Lotus Pier. Cum? Să-l iau pe Wen Ning ostatic? Asta nu ar funcționa. E posibil ca Wen Chao să nu-l placă pe Wen Ning. Și dacă nu are rost să-l iau ostatic?! Oare chiar minte sau nu? Nu este el cineva din Secta Wen? Dar ieri ne-a văzut și nu ne-a turnat. Dacă îl las să plece, mă va trăda imediat ce va putea? Cum ar putea fi cineva atât de amabil printre câinii Wen???? Pentru a mă asigura că sunt în siguranță, aș putea doar…

Intenția ucigașă a fulgerat în fața lui Wei Wuxian.

Nu fusese niciodată o persoană cu sete de sânge. Dar, după ce secta sa fusese distrusă, mânia și ura se adunaseră în el în ultimele câteva zile. Extremitatea situației nu-i permitea să aibă nici un fel de bunătate. Dacă mâna lui dreaptă se încleșta, putea să-i rupă gâtul lui Wen Ning în două dintr-o dată!

În timp ce se gândea, Wen Ning a vorbit: „Tânăr maestru Wei, ești aici pentru a-l salva pe tânărul maestru Jiang?”

Degetele lui Wei Wuxian s-au strâns ușor. A vorbit cu o voce rece: „Ce părere ai?”

Dintr-un motiv oarecare, Wen Ning a zâmbit nervos: „Știam eu. Eu… te pot ajuta să-l scoți de acolo.”

Pentru o fracțiune de secundă, Wei Wuxian a crezut că a auzit greșit. A fost șocat: „… Tu? Mă ajuți să-l scot de acolo?!”

Wen Ning, „Da. Chiar acum, îl pot scoate foarte repede. Wen Chao și ceilalți au ieșit!”

Wei Wuxian îl strânse cu putere: „Chiar poți?!”

Wen Ning, „Pot! Și eu sunt un discipol al clanului Sectei Wen. Există, de asemenea, un grup de discipoli care îmi urmează ordinele.”

Vocea lui Wei Wuxian era aspră: Îţi urmează ordinele? Îţi urmează ordinele și ucid oameni?”

Wen Ning s-a grăbit: „Nu! Discipolii mei nu ucid niciodată oameni la întâmplare. Nici pe cei din Secta Jiang nu i-am ucis. M-am grăbit să vin aici doar după ce am auzit că s-a întâmplat ceva la Lotus Pier. Este adevărat!”

Wei Wuxian se holba la el: Ce vrea? Oare minte? Este nesincer? Dar această minciună este într-adevăr prea ridicolă! Crede că sunt un idiot?!

Ceea ce era înfricoșător era că un extaz disperat chiar izvorâse de undeva din adâncul inimii sale.

Își dădu o mustrare aspră în tăcere – era prost, inutil, ridicol, era bizar, de neimaginat. Cu toate acestea, era singur, fără sabie sau alte unelte, iar de cealaltă parte a zidului se aflau mii de cultivatori ai Sectei Wen, poate chiar și Wen Zhu Lie.

Nu îi era frică de moarte. Îi era teamă doar că, după ce va muri, nu va fi capabil să-l salveze pe Jiang Cheng și va trăda încrederea pe care Jiang Feng Mian și doamna Yu i-au oferit-o. În astfel de circumstanțe, singurul în care își putea pune speranța era o persoană din Secta Wen pe care o întâlnise doar de trei ori în total!

Wei Wuxian și-a lins buzele crăpate, vorbind cu o voce uscată: „… Atunci… ai putea… ai putea să mă ajuți… să iau trupurile liderului de sectă Jiang și ale doamnei Yu…”

Fără să-și dea seama, începuse și el să se bâlbâie. Înainte de a termina, și-a amintit că încă îl ţinea pe Wen Ning într-o postură amenințătoare. I-a dat repede drumul, dar și-a lăsat totuși o portiță de scăpare. Dacă Wen Ning începea să fugă sau să strige imediat ce îi dădea drumul, îi spărgea imediat craniul lui Wen Ning. Cu toate acestea, Wen Ning doar s-a întors, cu vocea lui serioasă: „Eu… voi încerca să fac tot ce pot.”

Wei Wuxian a așteptat, puțin încurcat. Se plimba prin același loc în timp ce se gândea: Ce e în neregulă cu mine? Oare sunt nebun? De ce m-ar ajuta Wen Ning? De ce aș avea încredere în el? Dacă mă minte și Jiang Cheng nu este deloc înăuntru? Nu, ce ușurare ar fi dacă Jiang Cheng nu este înăuntru!

Înainte să treacă o jumătate de oră, cu cineva în spate, Wen Ning chiar a ieșit afară în tăcere.

Persoana era plină de sânge. Fața îi era cenușie și ochii îi erau închiși, nemișcată pe spatele lui Wen Ning. Era într-adevăr Jiang Cheng.

Wei Wuxian a șoptit: „Jiang Cheng?! Jiang Cheng?!”

A întins mâna. Jiang Cheng încă mai respira. Wen Ning a întins mâna spre Wei Wuxian și i-a pus ceva în palmă: „Zidianul tânărului maestru Jiang. L-am adus.”

Wei Wuxian nu știa ce altceva să mai spună. Amintindu-și că tocmai îi trecuse prin minte intenția de a-l ucide pe Wen Ning, a vorbit cu ezitare: „… Mulțumesc.”

Wen Ning: „Cu plăcere… Cadavrele domnului Jiang și ale doamnei Jiang, am spus deja oamenilor să le mute. Ți le voi trimite după aceea. Acesta nu este un loc bun pentru a sta. Mai întâi…”

Fără să fie nevoie să mai spună ceva, Wei Wuxian l-a luat pe Jiang Cheng, vrând să îl ducă în spate. Cu toate acestea, doar o singură privire și a văzut rana însângerată de bici pe pieptul lui Jiang Cheng.

Wei Wuxian, „Biciul de disciplină?!”

Wen Ning, „Mhm. Wen Chao, a pus mâna pe biciul de disciplină al Sectei Jiang… Ar trebui să existe și alte răni la tânărul maestru Jiang.”

Wei Wuxian i-a pipăit trupul doar de câteva ori. Cel puțin trei dintre coastele lui Jiang Cheng erau rupte. Nu știa câte răni mai erau pe care nu le putea vedea. Wen Ning a continuat: „După ce Wen Chao se va întoarce și va descoperi asta, cu siguranță va începe să v caute de-a lungul zonei Yunmeng… Tânăr maestru Wen, dacă mă crezi, pot să te duc mai întâi într-un loc sigur unde să vă ascundeţi.”

Chiar acum, Jiang Cheng era grav rănit. Avea nevoie urgentă de medicamente și de odihnă, așa că, cu siguranță, nu puteau să alerge de colo-colo așa cum o făcuseră, fără să știe când va fi următoarea masă. Situația în care se aflau era aproape imposibil de disperată. Nu puteau pleca nicăieri. În afară de a se baza pe Wen Ning pentru sprijin, cumva, Wei Wuxian nu se putea gândi la nicio altă soluție!

Cu o zi înainte, cu siguranță nu s-ar fi așteptat ca el și Jiang Cheng să aibă nevoie de ajutorul unui discipol al Sectei Wen pentru a scăpa, putând chiar să moară din cauza refuzului de a se preda. În acest moment, însă, Wei Wuxian nu a putut spune decât: „Mulțumesc!”

Wei Ning a dat din mâini: „Nu e… Nu e nevoie. Tânăr maestru Wei, să mergem pe aici. Am o barcă…”

Ducându-l pe Jiang Cheng, Wei Wuxian a găsit barca pe care Wen Ning o ascunsese în prealabil și l-a așezat pe Jiang Cheng în cabină. Wen Ning a curățat mai întâi rănile lui Jiang Cheng și a aplicat pur și simplu bandaje peste niște unguent. Privindu-i mișcările familiare, Wei Wuxian nu a putut să nu-și amintească cum era în timpul Conferinței de discuții de la Qishan.

Conferința de discuții a fost anul în care Lan Wangji, Lan Xi Chen, Jin Zi Xuan și el s-au clasat pe primele patru locuri la tir cu arcul.

În acea zi, înainte de începerea competiției de tir cu arcul, se plimba singur prin Orașul Fără Noapte. În timp ce se plimba, a trecut printr-o mică grădină și, deodată, a auzit sunetul unei coarde de arc vibrând în fața lui.

Wei Wuxian a trecut printre frunze și crengi. A văzut un băiat care stătea acolo, îmbrăcat într-o țesătură albă și moale. A tras cu arcul în direcția unei ținte din fața lui și a dat drumul.

Partea laterală a feței băiatului părea a fi destul de frumoasă. Postura lui era atât standard, cât și frumoasă. Pe țintă, săgețile cu pene deja împânziseră dens centrul roșu. Această săgeată nimerise și ea centrul.

Nici o lovitură nu fusese în afara centrului.

Wei Wuxian a exclamat: „Bravo!”

După ce băiatul a tras săgeata, a scos o nouă săgeată din tolba din spatele lui. Cu capul plecat, era pe punctul de a o așeza pe arcul său când, deodată, a auzit o voce necunoscută dinspre lateral. Surprins, mâinile i-au tremurat, iar săgeata a căzut la pământ. Wei Wuxian a ieșit din spatele grădinii, rânjind: „Care dintre tinerii maeștri ai Sectei Wen ești tu? Măi, măi, frumosule, loviturile tale sunt uimitoare. Nu am mai văzut pe nimeni din secta ta cu așa de bune…”

Înainte de a putea termina, băiatul dispăruse deja, lăsând în urma lui arcul și săgețile.

Wei Wuxian a rămas fără cuvinte. Și-a pipăit bărbia: Sunt chiar atât de fermecător? Atât de fermecător încât l-am speriat?

Nici el nu a luat problema în serios. I s-a părut doar că a văzut ceva grozav când s-a întors în piață. Competiția era pe cale să înceapă. De partea Sectei Wen, se auzea multă gălăgie. Wei Wuxian l-a întrebat pe Jiang Cheng: „Cum au putut să facă atâta tam-tam pentru Conferința lor de discuții? Ei au câte ceva în fiecare zi. Ce se întâmplă astăzi?”

Jiang Cheng, „Ce părere ai? Locurile sunt limitate. Se luptă pentru cei pe care să-i lase să intre în arenă.” După o pauză, a continuat cu dispreț: „Aceste abilități de… arcaș ale Sectei Wen sunt la un nivel slab. Nu e indiferent cine merge? Ce diferență ar face lupta pentru asta?”

Wen Chao a strigat din lateral: „Încă unul! Încă unul, încă ne mai lipsește unul! Ultimul!”

În mijlocul mulțimii de lângă el, se afla și băiatul îmbrăcat în alb. Privind în stânga și în dreapta, a ridicat în cele din urmă mâna. Dar mâna nu era ridicată suficient de sus. Nici el nu îndrăznea să-și strige numele, așa cum făcuseră ceilalți. După o vreme de împingere, cineva l-a observat în cele din urmă: „Qiong Lin? Vrei să participi și tu?”

Băiatul numit „Qiong Lin” a dat din cap. Altcineva a râs: „Nici măcar nu te-am văzut să ridici un arc. De ce vrei să participi?! Nu irosi locul.”

Wen Qiong Lin părea că vrea să protesteze. Persoana a spus: „În regulă, în regulă. Nu fii atât de curios. Rangul este înregistrat. Dacă te duci acolo sus și îți pierzi imaginea, nu ar fi problema mea.”

Wei Wuxian, să-şi piardă imaginea? Dacă cineva din Secta Qishan Wen ar putea găsi o imagine pentru voi toți, el ar fi acela.

Disprețul din vocea persoanei era ca o evidență. Wei Wuxian nu a fost prea încântat. Și-a ridicat vocea: „Cine a spus că nu a pus niciodată mâna pe un arc? A făcut-o, iar tirul său cu arcul este destul de bun!”

Toată lumea s-a uitat la el, oarecum surprinsă. Apoi s-au întors să se uite la băiat. Fața lui Wen Qiong Lin era destul de palidă la început. Din cauza modului în care ochii tuturor s-au centrat pe el, a devenit imediat roșu aprins. Acei ochi negri ca smoala se holbau la Wei Wuxian. Wei Wuxian s-a apropiat, cu mâinile la spate: „Nu demult, nu te descurcai destul de bine în grădină?”

Wen Chao s-a întors și el, îndoindu-se: „Serios? Tu? Ești bun la tir cu arcul? De ce nu am auzit niciodată de așa ceva?”

Vocea lui Wen Qiong Lin era joasă, „… Eu… am început să exersez doar de curând…”

Vocea lui nu era doar gravă, ci și șovăitoare. Părea ca și cum ar fi putut fi oprită în orice moment și, într-adevăr, era adesea oprită. Wen Chao l-a întrerupt nerăbdător: „În regulă, există o țintă acolo. Trage repede o săgeată ca să vedem. Dacă va fi bine, atunci mergi, dacă nu, atunci nu o face.”

Zona din jurul lui Wen Qiong Lin s-a golit imediat. Mâna cu care strângea săgeata s-a blocat în timp ce se uita în jur, părând să caute ajutor. Văzând cât de neîncrezător părea, Wei Wuxian l-a bătut pe umăr: „Relaxează-te. Fă doar ceea ce ai făcut înainte.”

Wen Qiong Lin s-a uitat la el cu recunoștință. Cu o respirație adâncă, a tras cu arcul.

Din nefericire, odată cu tragerea arcului, Wei Wuxian a clătinat din cap în secret: Uh-oh.

Probabil că Wen Qiong Lin nu trăsese niciodată o săgeată în fața altor oameni. Tremura de la braț până în vârful degetelor. Săgeata a zburat. Nici măcar nu a aterizat pe țintă. Oamenii din Secta Wen care priveau deoparte au râs cu toții în batjocură: „Cum să fie priceput?!”

„Pot să trag mai bine decât atât cu ochii închiși.”

„Bine, bine, nu mai pierde timpul. Să alegem rapid pe cineva care să intre în arenă!”

Roșul s-a infiltrat pe fața lui Wen Qiong Lin până în partea de jos a urechilor. Nu era nevoie ca alții să-i facă semn să plece; a fugit conștient de sine. Wei Wuxian a alergat după el: „Hei, nu fugi! Uh… Qiong Lin-xiong, nu-i așa? De ce fugi?”

Auzindu-și numele strigat din spatele lui, Wen Qiong Lin s-a oprit în cele din urmă. Cu capul în jos, s-a întors. Părea că rușinea i se unduiește din cap până în picioare în timp ce bâlbâia: „… îmi pare rău.”

Wei Wuxian s-a gândit: „De ce spui că-ți pare rău?”

Wen Qiong Lin a răspuns cu vinovăție: „Tu… Tu m-ai recomandat… dar eu te-am făcut să-ţi pierzi fața…”

Wei Wuxian: „Cum m-a făcut să pierd fața? Nu ai tras până acum în fața altor oameni, nu-i așa? Ai avut emoții?”

Wen Qiong Lin a dat din cap. Wei Wuxian a continuat: „Ai puțină încredere în tine. Lasă-mă să-ți spun adevărul – tragi mai bine decât toți cei din secta ta. Dintre toți discipolii pe care i-am văzut, nu mai mult de trei oameni sunt mai buni decât tine la tir cu arcul.”

Jiang Cheng s-a apropiat: „Ce faci de data asta? Ce trei?”

Wei Wuxian a arătat spre el: „Uite, acesta, de exemplu, nu este la fel de priceput ca tine.”

Jiang Cheng s-a înfuriat: „Vrei să mori?!”

Wei Wuxian a primit o lovitură din partea lui. Cu fața neschimbată, a continuat: „Serios. Nu ai de ce să ai emoții, ca să fiu sincer. Te vei obișnui după ce vei mai exersa de câteva ori în fața altor oameni. Data viitoare, cu siguranță îi vei impresiona pe toți.”

Wen Qiong Lin era probabil unul dintre discipolii clanului Wen cu cea mai îndepărtată linie de sânge. Statutul său nu era nici înalt, nici scăzut, dar personalitatea sa era timidă. Nu îndrăznea să facă nimic și chiar se bâlbâia. Prin multă practică, în cele din urmă își făcuse curaj să intre în competiție, dar a dat-o în bară pentru că era prea emoţionat. Dacă nu primea îndrumarea potrivită, poate că băiatul își va ascunde din ce în ce mai mult de acum încolo adevărata sa personalitate și nu va mai îndrăzni niciodată să se prezinte în fața altor oameni. Wei Wuxian l-a încurajat de câteva ori și a atins câteva zone de creștere, corectând câteva probleme minuscule pe care le avea atunci când trăgeau în grădină. Wen Qiong Lin a ascultat atât de atent încât nici măcar nu și-a întors privirea, dând din cap necontrolat.

Jiang Cheng: „Unde ai găsit atâtea prostii? Competiția începe în curând. Intrați în arenă chiar acum!”

Wei Wuxian i-a vorbit lui Wen Qiong Lin pe un ton serios: „Voi pleca la competiție acum. Mai târziu, poți vedea cum trag când sunt în arenă…”

Jiang Cheng l-a tras deoparte, lipsit de răbdare. A scuipat în timp ce-l târa: „Să vadă cum tragi? Crezi că ești model sau ceva de genul ăsta?!”

Wei Wuxian s-a gândit o clipă înainte de a răspunde: „Da. Nu-i așa?”

„Wei Wuxian! Nu am mai văzut pe nimeni atât de nerușinat ca tine!”

***

În timp ce își amintea acest lucru, privirea lui Wei Wuxian s-a întors de la Wen Ning spre Jiang Cheng, al cărui corp era acoperit de sânge, iar ochii erau bine închiși. Degetele sale nu s-au putut abține să nu se strângă în pumni.

Mai întâi au trecut prin calea apei și au coborât pe râu. Când au ajuns la mal, au călătorit în trăsura pe care Wen Ning o pregătise. A doua zi, au ajuns în Yiling.