CAPITOLUL 21

Cuprinsul – Partea 3

Wei Wuxian a răspuns: „Huh, deci acolo este o ființă malefică care mănâncă oameni?”.

După ce auzise de cel puțin mii de legende ca aceasta și ucisese cu propriile mâini cel puțin sute dintre ele, i se părea oarecum plictisitor. Șarlatanul a continuat, cu vocea crescând și coborând: „Așa este! Se spune că, în pădurea de pe creastă, există un „castel mâncător de oameni” cu monștri care se hrănesc cu oamenii care trăiesc în el. Monștrii îi vor devora pe toți cei care se aventurează înăuntru, fără să lase nici măcar o fărâmă în urmă. Nu s-a găsit niciun cadavru – nu a existat nicio excepție! E înfricoșător, nu-i așa?”

Nu e de mirare că și Jin Ling a venit aici. Incapabil să suprime zeița consumatoare de suflete din Muntele Dafan, cu siguranță a venit din nou după monstrul de pe Creasta Xinglu. Wei Wuxian a exclamat: „Într-adevăr înfricoșător! Dar, dacă nu a rămas nimic în urmă și nu s-a găsit niciun cadavru, cum se poate ști că au fost mâncați?”.

După o pauză, șarlatanul a răspuns: „Bineînțeles că cineva a văzut”.

Wei Wuxian și-a exprimat admirația: „Dar, înainte de asta, nu ai spus că oricine se aventurează înăuntru va fi devorat fără să rămână nici o firimitură în urmă, fără excepție? Atunci, cine naiba ar fi putut iniția această legendă? Cât de puternici ar fi trebuit să fie, să fi trăit pentru a povesti după ce au văzut o astfel de scenă?

„…” Șarlatanul: „Așa spune legenda. De unde să știu eu?”

Wei Wuxian: „Atunci, știi câți oameni au fost mâncați pe Creasta Xinglu? Când au fost mâncați? Vârsta lor? Sexul lor? Cum se numeau? Unde au locuit?”

Șarlatanul: „Nu știu.”

Wei Wuxian, ” Qinghe știe totul? Ce?”

Șarlatanul și-a ridicat coșul cu furie: „Legendele nu aveau astfel de informații!”.

Wei Wuxian a râs: „Nu, nu, nu pleca încă. Lasă-mă să te mai întreb ceva. Este creasta Xinglu o parte din regiunea Qinghe? Nu este Qinghe zona Sectei Nie? Dacă într-adevăr există monștri care hoinăresc în jurul Crestei Xinglu, de ce ignoră acest lucru?”.

Spre surprinderea sa, de data aceasta, șarlatanul nu a răspuns din nou „nu știu”. În schimb, o pată de dispreț a apărut pe fața sa: „Secta Nie? Dacă ar fi fost Secta Nie de atunci, cu siguranță nu ar fi fost ignorată. Înainte de a doua zi de la apariția legendei, Secta Nie ar fi făcut raiduri acolo unde umblau monștrii deodată, în cel mai hotărât mod posibil. Dar, nu cumva liderul sectei Nie de acum, heh, nu este “cel care dă din cap”?”

Liderul Sectei Qinghe Nie era Chi Feng-Zun, Nie Ming Jue. După ce tatăl său, ultimul lider al sectei, a fost ucis cu ultraj de către liderul sectei Qishan Wen, Wen Ruo Han, a preluat conducerea sectei Nie înainte de a împlini douăzeci de ani, făcând totul în mod direct și în forță. De asemenea, a fost frate de jurământ cu Ze Wu-Jun, Lan Xi Chen, și Lian Fang-Zun, Jin Guang Yao. După Campania Loviturii Soarelui, Secta Nie era destul de puternică cu el în frunte, influența sa ajungând aproape să o atingă pe cea a Sectei Lanling Jin. Dar, în urma unei abateri de qi, a murit în fața ochilor publicului, astfel că următoarea persoană în linie pentru poziția de lider al sectei trebuie să fi fost fratele său mai mic, Nie Huai Sang. Wei Wuxian a întrebat: „De ce i se spune „cel care dă din cap”?”

Șarlatanul: „Nu știi povestea din spatele acestui lucru? Indiferent de ce-l întreabă ceilalți oameni pe liderul de sectă Nie, dacă nu știe, nu va spune nimic; dacă știe, este prea speriat să spună ceva. Dacă îl întrebi prea aspru și îl forțezi, va scutura din nou și din nou din cap, spunând în timp ce plânge: „Nu știu, nu știu, chiar nu știu!”. Apoi l-ar ruga pe celălalt să îl lase să plece. Nu este evident de ce i se spune „cel care dă din cap”?”

În trecut, Wei Wuxian și Nie Huai Sang au studiat împreună, așa că existau câteva lucruri pe care le putea comenta despre această persoană. Nie Huai Sang nu era o persoană neprietenoasă. Nu era vorba că nu era inteligent, ci că inima lui era pusă în altă parte și își folosea inteligența în alte domenii, cum ar fi pictura pe evantai, căutarea păsărilor, chiulitul de la cursuri și prinderea peștilor. Pentru că talentul său în ceea ce privește cultivarea era într-adevăr slab, și-a format nucleul cu aproximativ opt sau nouă ani mai târziu decât ceilalți discipoli din aceeași generație cu el. Când trăia, Nie Ming Jue era deseori exasperat de faptul că fratele său nu-i satisfăcea așteptările, așa că l-a disciplinat cu strictețe. În ciuda acestui fapt, el tot nu s-a îmbunătățit prea mult. Acum, fără ca fratele său mai mare să îl protejeze și să îl supravegheze, sub conducerea sa, Secta Qinghe Nie a decăzut pe zi ce trece. După ce a crescut, mai ales după ce a devenit liderul sectei, a fost deseori frământat de tot felul de treburi necunoscute pentru el și a căutat ajutoare peste tot, în principal la cei doi frați de jurământ ai fratelui său. Într-o zi se ducea la Turnul Jinling pentru a se plânge lui Jin Guang Yao, iar a doua zi se ducea în Reculegerea Norilor pentru a se plânge lui Lan Xi Chen. Cu cei doi lideri ai sectelor Jin și Lan sprijinindu-l, abia a reușit să se instaleze în poziția de lider de sectă. În zilele noastre, ori de câte ori oamenii îl menționau pe Nie Huai Sang, deși nu spuneau nimic la prima vedere, pe fețele lor era scrisă aceeași frază – bun de nimic.

Amintindu-și de lucrurile care s-au întâmplat în trecut, nu s-a putut abține să nu suspine la asta.

După ce Wei Wuxian terminase de întrebat despre creasta Xinglu, a ajutat totuși activitatea șarlatanului, cumpărând două cutii de pudre. Le-a băgat în haine și s-a întors la Lan Wangji. Acesta din urmă încă nu părea să aibă vreo intenție de a cere punga înapoi. În tăcere, s-au îndreptat împreună spre direcția pe care o arăta șarlatanul.

Pe creasta Xinglu era o pădure mare de cedru, cu o potecă largă la umbra copacilor. După o vreme de mers, nu au întâlnit nimic ieșit din comun. Cu toate acestea, la început, oricum nu își făcuseră mari speranțe și au venit aici doar pentru orice eventualitate. Dacă o legendă înfricoșătoare din orice zonă era adevărată, atunci cu siguranță ar fi existat informații detaliate. La Muntele Dafan, unde bântuia zeița devoratoare de suflete, era ușor de aflat unde locuiau victimele și care erau numele lor – chiar și porecla logodnicului lui A-Yan. Dar, dacă șarlatanul nu era sigur de numele și detaliile victimelor, cel mai probabil era un caz de zvonuri exagerate.

După ceva mai puțin de o oră, au întâmpinat în sfârșit un obstacol. În fața lor au apărut șapte sau opt siluete, care se îndreptau clătinându-se spre ei. Aveau ochii albi și purtau haine zdrențuite, părând că până și o briză ușoară ar fi fost suficientă pentru a-i spulbera. Cu viteza lor extrem de lentă, era ușor de înțeles că erau un grup de cadavre ambulante de cel mai jos nivel posibil.

Nu numai că aceste categorii de cadavre erau hărțuite de colegii lor, dar dacă întâlneau un om ușor puternic, puteau să dea cu piciorul peste un rând de ei; dacă întâlneau un copil ușor rapid, erau depășiți cu câteva străzi. Chiar dacă victima ar fi fost extraordinar de ghinionistă și i s-ar fi supt câteva înghițituri de energie yang, oricum nu ar fi murit din această cauză. În afară de cât de îngrozitor arătau și miroseau cadavrele, nu erau deloc amenințătoare. Și astfel, dacă apăreau în timpul unei vânători de noapte, majoritatea vârstnicilor pur și simplu le ignorau și le lăsau pentru juniori. Acest lucru urma aceeași logică ca și cum ar fi vânat tigri și pantere în loc de șobolani.

Văzându-i venind, Wei Wuxian a știut că ceva va merge prost și s-a ascuns din nou în spatele lui Lan Wangji. Așa cum se așteptase, în momentul în care aceste cadavre ambulante s-au clătinat la aproximativ douăzeci de metri în fața lor, când l-au văzut pe Wei Wuxian, au fost atât de îngroziți încât s-au întors imediat pentru a se retrage, viteza lor fiind de două sau trei ori mai mare decât atunci când au venit. Wei Wuxian și-a frecat tâmplele, s-a întors și a vorbit cu o voce înfricoșată: ” Wow, Han Guang-Jun, ești atât de grozav! S-au speriat atât de tare când te-au văzut încât au fugit imediat! Haha.”

Lan Wangji a rămas fără cuvinte.

Wei Wuxian l-a împins în timp ce râdea: „Să mergem, să mergem. Să coborâm de pe creasta asta. Nu cred că mai sunt alți monștri. Oamenii de aici sunt atât de bârfitori încât câteva cadavre umblătoare inutile au devenit monștri nemiloși în gura lor. Lucruri precum „castelul mâncător de oameni” trebuie să fi fost inventate. Ce risipă de eforturi, nu crezi?”.

Lan Wangji a început să meargă abia după ce a mai primit câteva îmbrânceli din partea lui. Înainte ca Wei Wuxian să-l ajungă din urmă, o serie de lătrături sălbatice au venit brusc de departe, din pădurea de cedru.

Fața lui Wei Wuxian s-a schimbat instantaneu. S-a mutat în spatele lui Lan Wangji cu viteza fulgerului și s-a ghemuit ca o minge, cu brațele îmbrățișând talia celuilalt.

Lan Wangji: „… Este încă departe. De ce te ascunzi?”

Wei Wuxian, „Mă voi ascunde mai întâi, apoi o să văd. Unde se află? Unde este?!”

Lan Wangji l-a ascultat cu atenție pentru o clipă și a răspuns: „Este câinele spiritual cu blana neagră al lui Jin Ling.”

Auzind numele lui Jin Ling, Wei Wuxian s-a ridicat imediat în picioare, dar s-a ghemuit la loc după ce a mai auzit câteva lătrături. Lan Wangji a continuat: „Dacă un câine spiritual latră în acest fel, trebuie să se fi întâmplat ceva.”

Wei Wuxian a gemut de câteva ori, apoi s-a ridicat cu greu, picioarele încă îi tremurau: „Atunci să mergem să vedem!”

Lan Wangji nu s-a mișcat deloc. Wei Wuxian a strigat: „Han Guang-Jun, de ce nu te miști? Mișcă-te! Dacă tu nu te miști, ce să fac eu?!”

După un moment de tăcere, Lan Wangji a răspuns: „Mai întâi… dă-mi drumul”.

Cei doi s-au îmbrâncit și s-au clătinat. Deși se luau după lătratul câinelui, nu au înconjurat decât de două ori pădurea de cedru. Lătrăturile câinelui spiritual au părut, de asemenea, uneori aproape, alteori departe. După ce a ascultat mult timp lătratul, Wei Wuxian s-a obișnuit în cele din urmă oarecum cu el, încetând cel puțin să se bâlbâie în timp ce vorbea: „Există o matrice de labirint aici?”.

Această matrice de labirint a fost cu siguranță creată de o persoană. Cu ceva timp în urmă, el a spus că legendele de pe creastă erau doar zvonuri, dar, acum, lucrurile deveneau interesante.

După aproximativ cincisprezece minute de lătrat, câinele spiritual cu blana neagră încă nu obosise. Cei doi au urmărit sunetul după ce au găsit metoda de a ieși din rețeaua de labirint. Nu după mult timp, siluetele unor castele înfiorătoare, din piatră, au apărut în mijlocul pădurii de cedru.

Castelele erau făcute din pietre albe-cenușii, cu suprafața acoperită de liane verzi și frunze căzute. Fiecare dintre ele era făcută în semisfere ciudate, părând ca și cum câteva boluri mari ar fi fost răsturnate pe pământ.

Cine ar fi știut că în interiorul crestei Xinglu există într-adevăr astfel de castele de piatră? Se pare că legendele nu au apărut din senin, până la urmă. Cu toate acestea, ar fi fost greu de spus dacă acesta era sau nu un „castel mâncător de oameni” și ce ființe se aflau în interiorul lui.

Câinele spiritual cu blana neagră al lui Jin Ling se afla în afara grupului de castele de piatră. Alerga în jurul lor, uneori mârâind cu voce joasă, iar alteori lătrând sălbatic. Văzând că Lan Wangji se apropie, s-a dat puțin înapoi de frică, dar, în loc să fugă, a lătrat și mai tare la ei. Apoi s-a uitat spre castelele de piatră, cu labele din față săpând neliniștite în pământ. Wei Wuxian s-a ascuns în spatele lui Lan Wangji și a vorbit cu o voce chinuită: „De ce nu pleacă încă…? Unde este stăpânul său? De ce a plecat stăpânul său?”

De când auziseră lătratul și până acum, nu auziseră absolut nimic provenind de la Jin Ling, nici măcar strigăte de ajutor. Acest câine spiritual cu blana neagră trebuie să fi fost adus aici de el, și trebuie să fi fost și cel care a spart matricea labirintului. Cu toate acestea, părea că o persoană în viață a dispărut pur și simplu așa.

Lan Wangji a vorbit: „Să intrăm să vedem”.

Wei Wuxian: „Cum? Nu există nicio ușă.”

Chiar nu era nicio ușă. Pietrele alb-cenușii erau lipite strâns între ele, fără niciun spațiu pentru uși sau ferestre. Câinele a lătrat în timp ce sărea. Părea că vrea să muște colțul hainei lui Lan Wangji, dar nu a îndrăznit, așa că l-a ocolit pentru a mușca în schimb hainele lui Wei Wuxian, trăgându-l într-o anumită direcție.

Sufletul lui Wei Wuxian aproape că a plutit afară din el. Și-a întins brațele spre Lan Wangji: „Lan Zhan… Lan Zhan, Lan Zhan, Lan Zhan… Lan Zhan, Lan Zhan, Lan Zhan, Lan Zhan!!!”

Câinele l-a târât pe Wei Wuxian, iar Wei Wuxian l-a târât pe Lan Wangji. Câinele i-a condus până la jumătatea drumului, în spatele castelului de piatră. Spre surprinderea lui, în zid exista o intrare la înălțimea unei persoane. Forma era neuniformă, iar pe jos se aflau bucăți fragmentate de pietre, ceea ce însemna că tocmai fusese deschisă violent cu ajutorul unei unelte magice. Interiorul intrării era prea întunecat pentru a se putea vedea ceva, în afară de o lumină roșie care strălucea slab. Câinele a slăbit din dinți. A mai scos o serie de lătrături spre interior și a dat nebunește din coadă spre cei doi.

Era clar că Jin Ling trebuie să fi spart castelul de piatră cu forța, dar ceva i s-a întâmplat după ce a intrat.

Bichen s-a dezgolit de una singură cu un centimetru. Lama sabiei a emis o strălucire rece de un albastru deschis, luminând calea întunecată din față. Lan Wangji s-a aplecat și a intrat primul înăuntru. Wei Wuxian a fost parcă înnebunit de câine și s-a repezit și el înăuntru, aproape izbindu-se de el. Lan Wangji l-a ținut de mână pentru a-l sprijini și a clătinat din cap, fie din nemulțumire, fie din resemnare fără să vrea.

Câinele spiritual cu blana neagră părea că vrea neapărat să-i urmeze, încercând și el să se repeadă înăuntru, dar părea că este blocat afară de un fel de forță. Nu putea să spargă bariera, oricât de mult ar fi încercat, așa că nu avea de ales decât să se așeze în afara intrării, dând din ce în ce mai repede din coadă. Wei Wuxian s-a bucurat atât de mult încât aproape că a îngenuncheat din cauza asta. Luându-și mâna de pe el, a făcut câțiva pași înăuntru. Nuanța îndepărtată de lumină albastră care venea de la sabie părea aproape albă când era înconjurată în acest întuneric.

Culmea Xinglu era acoperită de o pădure înaltă și adâncă, așa că era destul de frig. Și, în interiorul castelului de piatră, era mai frig decât afară. Purtând doar haine ușoare, vântul sufla prin manșetele lui Wei Wuxian și în spatele lui – transpirația rece datorată câinelui se uscase deja. Lumina de la intrare dispăruse ca și cum ar fi fost o lumânare care se stinsese. Cu cât intrau mai adânc înăuntru, cu atât mai întunecat și mai spațios devenea.

Vârful castelului de piatră era sferic. Wei Wuxian a lovit cu piciorul câteva bucăți de pietre pe jos. A putut auzi un ușor ecou.

În cele din urmă nu a mai putut suporta și s-a oprit în loc, apăsându-și mâna dreaptă pe tâmplă și încrețindu-și sprâncenele.

Lan Wangji s-a întors să întrebe: „Ce s-a întâmplat?”.

Wei Wuxian a răspuns: „… Este atât de zgomotos.”

În interiorul castelului de piatră, era doar o tăcere mormântală. Era la fel de liniștit ca un cimitir. De fapt, și el însuși părea asemănător cu un cimitir.

Dar, în urechile lui Wei Wuxian, chiar acum, erau deja înconjurați de zgomot.

Loading